Il y a 15 ans, dans le cadre de la Mission Exploration Rover, la NASA envoyait son rover Opportunity sur Mars pour tenter de récolter un maximum d’informations sur la planète rouge. Voilà près d’un an que les équipes de la NASA tentent de rétablir la communication avec le robot, mais il reste silencieux. Une équipe d’ingénieurs du JPL (Jet Propulsion Laboratory) a envoyé une dernière commande radio au rover hier soir, mais n’a reçu aucun retour. Une tempête de poussière aurait pu recouvrir les panneaux solaires du robot et donc l’empêcher de recharger ses batteries. La NASA décide d’abandonner Opportunity, alors que de son côté, le robot InSight continue ses missions.

Thomas Zurbuchen, directeur associé de la direction de la mission scientifique de la NASA a déclaré cela : “j’étais là hier, et j’étais là avec l’équipe quand la dernière tentative de communication est partie dans les profondeurs de l’espace. J’ai appris ce matin que nous n’avions pas eu de nouvelles. Je ressens aujourd’hui un profond sentiment de tristesse mais aussi de gratitude envers notre rover Opportunity. Pour ces raisons, je déclare la mission Opportunity terminée ».

Depuis juin 2018, la NASA n’a plus de nouvelles de son rover. À l’époque, une tempête de poussière très violente avait submergé le ciel de Mars. Les ingénieurs émettent une hypothèse qui expliquerait le fait que le rover ne réponde plus. Les panneaux solaires du robot pourraient être totalement recouverts de poussière martienne et donc empêcher la recharge des batteries d’Opportunity. Le robot pourrait être en mode hibernation. Depuis la tempête, c’est silence radio.

Malgré tout, il restait un tout petit espoir à la NASA de reprendre contact avec son rover. En effet, la période de novembre à janvier est réputée pour être très venteuse. Une rafale puissante aurait clairement pu dépoussiérer le robot. Aux dernières nouvelles, ce n’est pas le cas. Bon vent, Opportunity !